Она была старше меня на несколько лет, и на несколько жизней умнее. Кем была Бэта на самом деле, знала ли она сама?
- Я из старинной семьи, мой отец был.. приближен к государю (она делает загадочную паузу и выпучивает глаза, чтобы я ухватила важность сведений). А потом..
Я гляжу только в эти глаза. Моя мать едва ли обращает ко мне более десятка предложений в сутки, и ее реплики я могу повторять наизусть (и частенько втайне повторяю, кривляясь в темноте, под одеялом). Отец всегда занят или в отьезде, а тетка, кажется, не знает никаких сказок. А мне одиннадцать стандартных лет, я почти совершеннолетняя, поэтому когда Бэта произносит:
- Была попытка переворота, и папа закрыл государя своим телом! - я вспоминаю, что надо фыркнуть и изогнуть бровь. Но я не умею шевелить бровями. Бэта учила, но у меня шрам под глазом, и никак не получается. Так что я просто фыркаю. Бэт вспыхивает мгновенно, как tavei, выпускающие иголки из-под мягкой шерстки:
- Не веришь? Ты оскорбила меня. Защищайся!
Ее рука согнута в локте, напряженная раскрытая вверх ладонь направлена к моему горлу, изображая древний дуэльный клинок. Мне странно, почему она представляет себе фехтовальную позицию именно так, но какая разница? такие дуэли происходят у нас по много раз на дню, и ее шесть касаний: два к плечу, два к животу, два к шее, ты убита! - всегда проходят прежде моих. Ведь она - дочка спасителя государя, а мой па вечно пропадает в кабинете за терминалом, или находится в отьезде с экспедицией. И живем мы в старом центре, где не научишься перебегать дороги, не пользуясь переходами, потому что дороги слишком узкие для многоуровневого движения, да и вообще мы в стороне от всего. Большую часть времени я все это ненавижу. Когда отец показывает кадры из своих поездок, мне хочется сделаться записывающим устройством, его очками, например, и забраться к нему в сумку. И только иногда, перед сном, я смотрю на неровные линии крыш в разноцветной подсветке, прорезанной тенями там, где подсветка уже не работает, на зарево Нового города, и думаю, что там все окна затонированы. Это какое-то странное чувство.

Бэта, почему в старом центре так скучно? спрашиваю я.
- Понятия не имею! - отвечает Бэта. - надо это исправить! Пойдем, хлебнем онжи!

Даже синтетический онжи я не пробовала до Бэты. Это детский алкоголь, говорит она. Выпьешь, и кружит..
а до Бэты я думала, что онжи дают тем, кто много болеет и плохо ест. Если бы тетка Дэй предложила стакан - я, никогда не хворавшая, обиделась бы до смерти. А с Бэтой попробовала: вставляет! и его дают без денег, надо стоять в очереди.
Бэта говорит, это для того, чтобы дети напивались и не буянили.
- А я страшна во хмелю! - кричит она. - Доставай доску!
Я тоже страшна во хмелю. И здорово катаюсь на гравискейте. Тоже она научила, и отдала свой, старый, запасной. Дэй мне потом подарила новый, современный, так я им не пользуюсь. Пусть тоже будет запасным. Мало ли, что может случиться на такой страшной скорости. Йээээйяяя!
Мы и познакомились вот так. Вдруг открывается моя дверь и Дэй говорит: к тебе пришла подружка. И на пороге стоит совсем незнакомая девчонка и смотрит умильно. Я - в очках, в наушниках - решила, может, кто-то из библиотеки, я плохо запоминаю лица..
Дверь за нами закрылась, и тут она говорит:
- За мной гоняются копы. Так что я спряталась у тебя. Тут точно никто искать не будет. Что ты там читаешь?
Биологию, говорю я.
Вот все успокоится, пойдем выручать мою доску, говорит она. Я ее так зашвырнула, мне нужно будет к тебе на плечи встать. А за это я тебе дам свою, запасную.

- Ну ты и заворачиваешь, Ви! Это ты плохо запоминаешь лица?! - Ничэ смеется, глядя из-под ладони на лбу, он всегда так слушает, устраивая ладонь козырьком над глазами, прячет зрачки, чтобы никто не спросил, почему они такие странные. Лав отпивает из бутылки, насмешливо копирует меня:
- Биологию...
У них в третьей тройке тоже была Бэта, самая оторванная героическая девчонка на Базе. Она и прослужила-то всего ничего, пару лет, и все. Размазало, говорят у нас. Потерялась в пространстве. Так бывает, если возвращаться надо очень быстро, и терминал не успевает расшифровать твой ключ прежде, чем ты стартуешь. Раньше было чаще, экспериментальная технология. Третья после Бэты не хочет брать новичка, а Ничэ на это сквозь пальцы смотрит. Я видела кадры с ней, такая бешеная блондинка.

- Ну и чем вы еще занимались с сиротой спасителя отечества, кроме гонок на скейтах? - спрашивает он.
Да ничем. Потом она пропала куда-то, а потом я попала учиться по программе реабилитации, вот и все. Ни за что бы ее не узнала сейчас. Я правда плохо запоминаю лица.
- Ври больше, выходит складно! С кого следующая байка? а ты как попал сюда, тоже трудный подросток?..